"גיבורים נפלו אך לא תמו" טקס האזכרה השנתי ללוחמי הפלוגה הדתית

בחנוכה לפני שבעים שנה, שמונה חודשים אחרי הקמת המדינה, בכיס פלוג'ה עדיין שהו אלפי חיילי הצבא המצרי, מכותרים בידי כוחות צה"ל אך מסרבים להיכנע. הפלוגה הדתית בחטיבת אלכסנדרוני, פלוגה ג' בגדוד 33. במבצע חיסול לכיבוש עיראק אל-מנשייה היום קריית גת נפלו 89 מלוחמי הפלוגה.

ביום שני, כמידי חנוכה, התכנסו כ-500 אנשים בהיכל אדית בקריית גת, לציין שבעים שנה לקרב בנר שני של חנוכה, בניסיון לחסל את מובלעת האויב המצרי ולשחרר את הנגב. 89 לוחמים מחטיבת אלכסנדרוני נפלו בקרב הקשה שהסתבך בתל עירני. 67 מתוכם היו לוחמי הפלוגה הדתית, שזכתה במהלך מלחמת העצמאות לכינוי "פלוגת האלוקים".

בסיום הערב התבקשו נציגי משפחות הלוחמים והנופלים לעלות לבמה כדי לקבל מסמח"ט אלכסנדרוני, ירון לור, תעודות הוקרה ואותות על השתתפות יקיריהם בקרב. אף שכל משפחה התבקשה לשלוח לבמה רק נציג אחד, התקשתה הבמה להכיל את עשרות נציגי המשפחות. מראה הבמה העמוסה במשפחות הנופלים והלוחמים, והאולם המלא עד אפס מקום, המחיש היטב את המהפך התודעתי שחל בשנים האחרונות ביחס לסיפורה של הפלוגה ולסיפור הקרב כולו. לעומת סיפורים אחרים ממלחמת העצמאות, כמו סיפור נפילת הל"ה הידוע, רק מעטים הכירו עד לאחרונה את סיפורה של הפלוגה הדתית בתש"ח. היום יש סרט שמספר את סיפורה, אלפי חניכים של בני עקיבא מקיימים כבר שלוש שנים מסע לזכרה, ובקרוב מתוכנן להיכבש מסלול מורשת מסומן מתל לכיש עד תל עירני שיספר את סיפור הקרב. לדברי ראש עיריית קריית גת, אבירם דהרי, גם הגשרים שמחברים היום את קריית גת ושכונת כרמי גת עתידים להנציח את סיפור הלוחמים והקרב.
במהלך כנס הזיכרון שר הזמר אייל כהן עם שניים מתלמידיו את השיר "אל הנגב". השיר, שנכתב בידי המשורר, יעקב רימון והולחן בידי אברהם מינדלין, נכתב ככל הנראה לזכרם של לוחמי הפלוגה הדתית שנפלו בקרב. הוא מספר על יחידת לוחמים שיצאה לכבוש את הנגב ו"לקדש בדמם כל רגב", ומסתיים במשפטים: "אי שם במרחב השממה גיבורים נפלו אך לא תמו, מכל גיא, גבעה ורמה רבים אחרים כבר קמו". מספיק להשקיף היום על עשרות האלפים שחיים היום בגזרת הקרב, כדי להבין שמסירות נפשם לא הייתה לשווא.